Divisional Round: Indianapolis Colts @ Denver Broncos

bg-body

Det er duket for et spesielt, men ikke et uvanlig oppgjør de siste to sesongene, når Peyton Manning og Denver Broncos tar imot sitt gamle lag Indianapolis Colts på Sports Authority Field søndag kveld. Siden han ble draftet som første spiller av Colts i 1998 har Peyton Manning satt sitt preg på ligaen som muligens tidenes beste i NFL. Imidlertid har han «bare» en Super Bowl-ring, og med sine 38 år begynner tiden å løpe fra han. Statistikk leses vidt forskjellig, og mange mener han ikke har det som skal til i playoffs. Til hans forsvar skal det sies at i sluttspill er han 11-12, hvorav 2 av tapene er finaler, og hans touchdown-interception statistikk viser 37-24. Vi mener dermed at han ikke fortjener alt av kritikken for at han kun har en ring, samtidig som lillebror Eli, en langt dårligere spiller, ikke skal få all æren for at han har 2.

Peyton Manning under press

Denver Broncos

Denver Broncos har vunnet Super Bowl to ganger i tidligere, i 1998 og i 1999, da med nåværende general manager John Elway som quarterback, og Mike Shanahan som head coach. Etter noen sesonger i ingenmannsland bak San Diego Chargers i AFC West ble Broncos for alvor en favoritt til Super Bowl når Peyton Manning tok turen fra Colts etter å ha mistet hele 2011-sesongen med en nakkeskade. Denne overgangen og påfølgende gjenoppbyggingsperiode(eller mangelen på denne i Broncos tilfelle) kan brukes som eksempel på hvor mye en quarterback har å si for et lag.

Når det gjelder det offensive er det ikke så mye vi trenger å si om Peyton Manning, annet enn at han i perioden mot slutten av denne sesongen har slitt med de lange kastene nedover banen. Vi tror en ukes hvile som nr 2 i AFC har gjort godt i så måte. Som nevnt i artikkelen om Ravens-Patriots hever en elite-quarterback de andre rundt seg, spesielt receivers. Demariyus Thomas har utviklet seg til å bli en av ligaens beste etter å ha slitt med fumbles tidligere, og har både fart, styrke og størrelse. Wes Welker var tidligere Tom Bradys favorittvåpen på slot-receiver med sikre hender og høy fart på små flater, men har hatt en fallende rolle etter flere hjernerystelser de siste sesongene. Emmanuel Sanders har vært et stort lyspunkt etter overgangen fra Steelers i vinter, og har ekstrem hurtighet og er meget atletisk. På tight end er Julius Thomas både stor, sterk og rask, men er ingen god blocker.

Imidlertid er Denvers run game meget bra, ledet av C.J. Anderson, en rookie som startet sesongen som tredjevalg som både er rask,sterk og har gode hender. Med en solid offensive line gjør dette at Denver har muligens ligaens beste angrep, nr 2 i poeng per kamp i grunnserien i 2014 etter Green Bay Packers. Offensive coordinator Adam Gase er for tiden ettertraktet som head coach, noe hans forgjenger Mike McCoy har blitt i divisjonsrival Chargers. Som nevnt, det kan ikke sies nok hvor mye en quarterback betyr for ikke bare et lag, men også en trener.

På den defensive siden av ballen er Denver også meget sterke. Defensive coordinator Jack del Rio er blant NFLs aller beste, og blir i disse dager intervjuer til stillinger som hovedtrener, noe han har vært tidligere. De er bunnsolide mot run med Terrance Knighton og Derek Wolfe lengst fremme, mens de i Von Miller og DeMarcus Ware har to av ligaens beste outside linebackers til å angripe quarterback. På middle linebacker mistet de både Danny Trevathan og Nate Irving for sesongen, men Brandon Marshall (må ikke forveksles med den gode wide receiver hos Bears) har fylt hullet med bravur.

I bakerste lagdel har Aqib Talib og T.J. Ward vært meget gode free agent signeringer, mens Chris Harris, utskjelte Rahim Moore(fra playofftapet mot Ravens 1 sesong siden) og førsterundevalget fra i år Bradley Roby har vært solide. Denvers forsvar er nr 3 i ligaen i yards imot både totalt og per kamp.

Til sammen gjør dette naturligvis at Broncos er en av de store favorittene for å ikke bare stille opp i Super Bowl, men å ta hjem trofeet. I denne kampen er de storfavoritter, og de er kapable til å slå ethvert lag i ligaen.

andrew-luck-colts1

Indianapolis Colts

Indianapolis Colts har vi skrevet litt om før wildcard runden. Peytons gamle lag har hatt en sterk sesong med lysende spill av mannen som tok plassen til Manning, Andrew Luck. Colts har vunnet det gjeveste trofeet 3 ganger før det ble kalt Super Bowl, og 2 ganger etter -i 1970 og i 2006- selvfølgelig (2006) ledet av Peyton Manning. Colts er et relativt vanlig innslag i sluttspillet, og har vunnet AFC South 9 av de siste 12 årene. Kan Colts bli overraskelsen i årets NFL sluttspill?

I denne kampen får Peyton Manning et gjensyn med sitt favoritt-mål fra tiden i Colts, Reggie Wayne. Den aldrende receiveren fra University of Miami(The U) har fått en stadig mindre rolle hos Colts på sine eldre dager, men bidrar fortsatt med mottak når det trengs i clutch øyeblikk. Ellers er det T.Y. Hilton, Hakeem Nicks og Donte Moncrief Colts sitt luftangrep baserer seg på.

Forøvrig kan mantraet om at det er quarterbacken som gjør receivers, tight ends, running backs og til med trenere til det de er gjentas til det kjedsommelige, men det er så absolutt tilfellet med Colts. Andrew Luck har vært en åpenbaring denne sesongen etter to gode, men ikke legendariske sesonger i 2012 og 2013. Mannen som ble omtalt som den mest NFL-klare quarterbacken til å komme ut av college siden nettopp Peyton Manning gjør fortsatt noen feil alle unge quarterbacks gjør, men har for alvor tatt steget opp blant de store denne sesongen.

Foruten disse ble runningbacken Ahmad Bradshaw skadet tidligere i sesongen. Etter dette har Dan Herron tatt mesteparten av jobben foran Trent Richardson, som ser mer og mer ut som en draftbust(nr 3 overall i 2011 av Browns). Rungamet har vært brukbart, men heller ikke så mye mer. På tight end blir både Dwyane Allen og Coby Fleener benyttet, hvorav begge er unge og talentfulle, men noe ustabile. Dette er et meget farlig offense, rangert så høyt som nr 3 av alle lag i yards per kamp med 406,6. Imidlertid er det viktig å huske på at Colts spiller i en meget svak division.

Forsvaret er imidlertid en forholdsvis svak lagdel hos Colts. Fraværet av Robert Mathis på outside linebacker har tynget dem kraftig, og Colts har dermed slitt med komme frem til motstanderens quarterback. I tillegg har de slitt med motstanderens rungame, og ble maltraktert av Patriots på dette i uke 11. Til tross for anstendig spill av defensiv linje samt inside linebackers som D’Qwell Jackson og Jerrell Freeman er hesteskolaget nr 18 mot run.

Det skal nevnes at de stoppet Bengals sitt run i forrige runde, men da må det også sies at Bengals ga opp sitt rungame ikke lenge etter pause. Dette er et åpenbart svakt punkt motstanderen vil utnytte, spesielt i playoffs når det er storkanonene som Peyton Manning på andre banehalvdel. Imidlertid har Colts vært overraskende bra i luften, og cornerbackene Darius Butler, Vontae Davis og Greg Toler har gjort livet surt for mange receivere denne sesongen. Det er imidlertid konsensus blant ekspertene om at forsvaret til normalt skal være for dårlig for å hamle opp med favorittene, til tross for en meget god kamp mot Bengals i wildcard-runden.

Luck and Peyton

Avsluttende tanker og spådom

Mange mener basert på Indys tidligere kamper mot storlag at dette skal være walkover for Broncos. Vi er tilbøyelig til å helle i den retning, men er selvsagt nyanserte nok til å vite at hver kamp lever sitt eget liv i denne sporten. Vi minner om at Broncos kun vant med en touchdown i grunnserien,31-24, i årets første kamp. Et viktig spørsmål blir om Colts klarer å stoppe C.J. Anderson. Klarer de det, vil de tvinge Manning til å kaste mer enn han og armen hans er komfortabel med, hvilket har vist seg å være måten å slå Broncos på. Samtidig er det uhyre viktig for Colts å få etablert et løpespill, for å holde Manning mest mulig på benken.

En viktig intern duell i kampen blir mellom cornerbacks til Colts mot de gode receivers hos Broncos. Colts har vist seg istand til dette tidligere, men få lag klarer å nøytralisere de to Thomasene og Sanders gjennom en hel kamp, spesielt samtidig som de stopper run. På motsatt side er T.Y. Hilton en solid test for for forsvaret til Broncos, men sistnevnte er helt i toppsjiktet i ligaen og skal være kapable til å stoppe pasningene langt ned i banen.

I tillegg tror vi Andrew Luck blir satt under solid press av Von Miller og DeMarcus Ware, hvilket vil si at han må spille opp mot sitt aller aller best skal Colts ha en sjanse. Vi tror Broncos blir for sterke i denne kampen, men at det blir jevnt og at Colts vil henge med lenge. Colts har i tillegg en fordel på special teams, hvor gamlefar Adam Vinatieri er en bunnsolid kicker til tross for sine 42 år. Broncos på sin side har slitt noe med kicking i år, og er med Connor Barth på sin tredje kicker for sesongen. Imidlertid skal Broncos være klart bedre, mer uthvilt, og spiller i tillegg på hjemmebane.

Tips: Broncos vinner 27-20.

Legg inn en kommentar