Vi ser på…Cincinnati Bengals 2017!

Cincinnati Bengals under Marvin Lewis‘ 14-årige ledelse har fått mye tyn for sin manglende evne til å vinne sluttspillkamper. Forrige sesong kom de ikke engang så langt. Tilveksten av et par eksplosive nye våpen offensivt, gir imidlertid håp om et snarlig gjensyn med utslagskamper i januar.

ORGANISASJONEN

Mike Brown.

  • Eier: Mike Brown
  • GM: Mike Brown
  • Hovedtrener: Marvin Lewis

Stadion: Paul Brown Stadium (65.515)

Resultater siste 5 år:
  • 2016: 6-9-1
  • 2015: 12-4
  • 2014: 10-6
  • 2013: 11-5
  • 2012: 10-6

PERSONELL

Kevin Minter. Foto: Kyle Terada

Nøkkelspillere inn: LB Kevin Minter, OT Andre Smith, DE Chris Smith

Nøkkelspillere ut: LB Rey Maualuga, CB Chyki Brown, K Zach Hocker, G Kevin Zeitler, T Andrew Whitworth, DT Domato Peko, RB Rex Burkhead, LB Marquis Flowers, CB Bene Benwikere, LB Karlos Dansby

 

DRAFT 2017

John Ross.

1. runde: WR John Ross, Washington
2. runde: RB Joe Mixon, Oklahoma
3. runde: DE Jordan Willis, Kansas State
4. runde: DE Carl Lawson, Auburn
4. runde: WR Josh Malone, Tennessee
4. runde: DT Ryan Glasgow, Michigan
5. runde: K Jake Elliott, Memphis
5. runde: C J. J. Dielman, Utah
6. runde: LB Jordan Evans, Oklahoma
6. runde: CB Brandon Wilson, Houston
7. runde: TE Mason Schreck, Buffalo

Det er liten tvil om at Bengals tok risiko under draften i Philadelphia, men belønningen er potensielt skyhøy. Receiver John Ross klokket inn på rekordraske 4,22 over 40 yards under vinterens combine, og danner potensielt et skremmende trehodet receivertroll med A.J. Green og Tyler Eifert, men Washington-produktet har slitt med skader både på college og i oppkjøringen til årets sesong, hvor han har blitt matchet særs forsiktig etter en skulderoperasjon.

Ekspertisen er skjønt enige i at Joe Mixon så definitivt var en av de beste running backene i årets draft, men er også skandalisert etter å ha slått en kvinnelig medstudent i ansiktet på en café i 2014. Mange lag valgte derfor å fjerne ham fra sine draft boards, men det forteller likevel mye om talentet Mixon når Bengals likevel valgte å drafte ham i andre runde.

Carl Lawson har i likhet med Ross slitt mye med skader opp gjennom college-karrieren, men den tidligere Auburn-spilleren bør gi god valuta for et fjerderundevalg og tilføre mer brodd til et pass rush som slet med å legge press på motstanderens quarterbacker i fjor, forutsatt at han er tilgjengelig. Josh Malone er nok et hurtigtog som kan gjøre det ganske så gøyalt å være Andy Dalton i 2017.

Karakter: A-

 

ANGREP

Andy Dalton.

Marvin Lewis og koordinator Ken Zampese har lastet opp med fart, eksplosivitet og playmaker-ferdigheter siden fjorårsnedturen, hvor tigrene fra Ohio endte utenfor sluttspillet for første gang siden 2010. Dermed har de et vell av muligheter i planleggingen av angrepsspillet, men hvorvidt det kommer til å fungere, avhenger av en forholdsvis uprøvd offensiv linje, som har mistet to sentrale brikker i Kevin Zeitler og Andrew Whitworth.

 

Quarterbacks:

Andy Dalton går ikke bare under kallenavnet «Red Rifle»; han har også høyst ufrivillig endt opp som «median-quarterbacken» i ligaen i enkelte kretser. Den populære podcasten «Around the NFL» har i flere sesonger operert med «The Dalton Scale», hvor lag som har quarterbacker som er bedre enn Dalton regnes som godt stilt, mens dem som har quarterbacker dårligere enn 30-åringen har sitt å stri med. Hvor fortjent det stempelet er, er imidlertid diskutabelt, for det er liten tvil om at Bengals har en mann som er i stand til å ta dem til sluttspillet i den viktigste posisjonen på banen. Riktignok var fjoråret nokså magert mål i touchdown-pasninger (18), men Dalton passerte 4000 yards for andre gang i karrieren, og har også mer enn halvert antall interceptions de siste to sesongene.

Bengals er også velsignet med en backup som også er i stand til å vinne, dersom Dalton skulle gå ned med skade. AJ McCarron har prestert på store scener tidligere som del av tre Alabama-lag som har vunnet National Championship Game — to av dem som førstevalg.

Karakter: B

 

Running backs:

Jeremy Hill skjerpet ballsikkerheten mange hakk, og luket bort ødeleggende fumbles fra spillet sitt i 2016, men slet likevel med produksjonen og snittet på svake 3,8 yards per carry, som var marginalt bedre enn i et skuffende 2015. Giovani Bernard er tilbake etter at en korsbåndsskade satte ham ut av spill mot slutten av forrige sesong, men frem til det hadde også han ti middels fruktbare kamper bak seg. Duoen som ble draftet tilbake i 2013, har etter en løfterik innledning på sine proffkarrierer tilsynelatende stagnert.

Kanskje vil Joe Mixons ankomst gi dem det nødvendige sparket bak de trenger for å finne tilbake til gamle takter. Makter han å holde seg på den smale sti, noe som på ingen måte er noen garanti, kan Bengals ha funnet en komplett running back som ikke bare minner om Le’Veon Bell i spillestilen, men også utfordre Steelers-stjernens posisjon som den desidert beste i sin posisjon i AFC North.

Karakter: B

 

Receivere:

Bengals mistet både Mo Sanu og Marvin Jones foran fjorårssesongen, men var ikke akkurat dårlig stilt på receiverplass av den grunn. Med draftvalgene John Ross og Josh Malone kan de to hullene være tettet.

Enorme — i flere betydninger av ordet — A.J. Green er på sine beste dager like ustoppelig som en Julio Jones, Antonio Brown eller Odell Beckham jr.. På tross av at han mistet de siste seks kampene på grunn av hamstringskade, noterte han seg likevel for nesten 1000 yards (964) og 66 pasningsmottak. Med andre ord var grunnlaget lagt for en monstersesong.

En annen som også fikk en potensielt glimrende sesong spolert av skader var tight end Tyler Eifert, som har slitt med å holde seg på banen i sine tre av sine fire første NFL-sesonger. Men 13 touchdowns i 2015 vitner om en red zone-trussel av dimensjoner, så lenge han er frisk. Kan også skilte med å ha erfarne Brandon LaFell i bakhånd, som garantert kommer til å være et mål for Dalton også i år.

Karakter: A-

 

Offensiv linje:

Som nevnt ovenfor er det nok av playmakere i Bengals-laget. Spørsmålet er imidlertid om en åpenbart svekket offensiv linje kan gi Andy Dalton & Co. nok arbeidsro til å få fullt utløp for det offensive potensialet som ligger der. Dalton ble sacket 41 ganger forrige sesong — nest mest i ligaen etter Bills’ Tyrod Taylor, og det var bak en linje som mønstret Andrew Whitworth (Rams) og Kevin Zeitler (Browns), som har cashet inn i free agency. Dalton er ifølge Pro Football Focus topp ti i ligaen når det kommer til å kvitte seg med ballen raskt. Det er en egenskap han fort vekk kommer til å trenge bak det som ser ut til å bli en kvintett bestående av Cedric Ogbuehi, Clint Boling, Russell BondineChristian Westerman og Jake Fisher.

Karakter: C-

 

FORSVAR

Bengals-forsvaret spilte seg markant opp i siste halvdel av forrige sesong, da de murte såpass godt igjen at de slapp til motstanderne til tredje færrest poeng av samtlige lag. Det bør gi en solid porsjon selvtillit inn mot en ny sesong, hvor de også har vært forholdsvis gjerrige i oppkjøringen — med unntak av i 12-30 nederlaget mot Kansas City Chiefs i uke to av forsesongen.

Det er også en posisjonsgruppe som har blitt forynget siden den aldri så lille nedturen i 2016. Profilerte Domata Peko og Ray Maualuga hadde nærmere 300 grunnspillkamper til sammen for Bengals, men var ikke med i koordinator Paul Guenthers videre planer. I tillegg ble det med ett år i Cincinnati for 35 år gamle Karlos Dansby. 

 

Geno Atkins.

Defensiv linje:

«Kontinuitet» er et beskrivende ord for store deler av Bengals-organisasjonen, og er definitivt også dekkende for den defensive linja. Riktignok er veteranen Domata Peko borte, men den mulige erstatteren Pat Sims har spilt åtte av ti NFL-sesonger i Cincinnati, kun avbrutt av to år i Raiders i 2013 og 2014.

På sikt er nok råsterke Andrew Billings tiltenkt å bli fabelaktige Geno Atkins makker i midten, men har en vei å gå etter at en svært forhåndshypet rookie-sesong endte med en kneskade på trening like før første pre-season-kamp.

Utvendig stiller Carlos Dunlap opp til venstre og Michael Johnson opp til høyre — begge aksler den tigerstripede drakta på niende året. Kanskje ikke like mye dybde som tidligere Bengals-utgaver, men likevel en potent og solid frontlinje.

Karakter: B+

 

Linebackere:

Temperamentsfulle Vontaze Burfict anket og slapp billigere unna etter først å ha blitt idømt fem kampers karantene for en ulovlig treffer på Chiefs’ Anthony Sherman. I stedet må han stå over tre kamper, og det bedrer Bengals’ utsikter på linebackerplass, selv om det på ingen måte er noen garanti at urokråka holder seg på matta i fortsettelsen.

Den famøse 26-åringen har vært involvert i en lang smørbrødliste av disiplinærsaker siden han entret ligaen i 2012, uten at bøter og utestengelser ser ut til å få ham til å justere spillet sitt. Samtidig er han en spiller som sprer frykt og usikkerhet blant sine motspillere, og er i så måte en viktig mann for dette Bengals-laget.

Med Burfict ute, får veteranen Vincent Rey trolig mer ansvar, noe han er godt vant med gjennom sju sesonger i Bengals. Rey har startet 37 av 98 kamper han har vært involvert i, de fleste av dem på grunn av skader og suspensjoner på Burfict.

Kevin Minter ble hentet i free agency etter fire år i Arizona Cardinals, og er tiltenkt rollen i midten, men Marquis Flowers ble noe overraskende tradet til New England Patriots like før sesongstart. Dermed blir det trolig mye spilletid på rookiene Jordan Evans og Carl Lawson og andreårsspilleren Nick Vigil.

Karakter: C+

 

Defensive backs:

Også bak i banen innleder Bengals sesongen uten sin mest erfarne spiller. Riktignok må Adam «Pacman» Jones bare stå over premieren mot Ravens før han er tilbake. Bengals har brukt flere førsterundevalg på cornerbacks de siste sesongene, men bare Dre Kirkpatrick har lyktes med å vinne en plass i startoppstillingen på heltid. Darqueze Dennard har fortsatt til gode å slå ut i full blomst, mens William Jackson III i rettferdighetens navn ikke fikk vist seg frem i sin første sesong på grunn av skade. Josh Shaw sørger for at dette er en posisjonsgruppe med bra dybde.

George Iloka er still going strong som free safety, mens Shawn Williams gjorde strong safety-posisjonen til sin forrige sesong, men er er man sårbare for skader.

Karakter: B

 

SPECIAL TEAMS

Kevin Huber.

Alex Erickson kom nærmest fra ingensteds og begynte å levere kick off-returns på høyt statistisk nivå mot slutten av forrige sesong da han snittet på 27,9 yards per forsøk — mest i AFC. Adam Jones har nok sett sine beste dager som kick returner, men tar seg fortsatt av hovedtyngden av motstandernes punts, tross tungt ansvar i forsvar. Har fem punt returns til touchdowns, men den siste kom så langt tilbake i 2012. Joe Mixon kan ha noe å tilføre her, avhengig av hvor sentral han blir i angrepsspillet.

På kickerplassen var det lenge uavklart om Randy Bullock, som erstattet vrakede Mike Nugent på tampen av fjoråret, fikk fornyet tillit, eller om rookien Jake Elliott, som ble draftet i femte runde ville bli satset på fra start. Bullock fikk en ny toårskontrakt i vinter, men Elliott var samtidig den første kickeren som ble draftet. I oppkjøringen var det Bullock som leverte klart best av de to, og det ble utslagsgivende til slutt. Selv om det naturligvis er et prestisjenederlag for Bengals’ front office, bet de i det sure eplet og lot Elliott gå før han hadde prøvd seg i tellende kamper.

Kevin Huber klamrer seg til punter-posisjonen for niende året på rad. Han gjorde for øvrig noe så sjeldent for en punter som å gå viralt da han kaldt og rolig lurte ballen bak ryggen og kom seg unna et taklingsforsøk på ytterst elegant vis mot Washington Redskins i sesongoppkjøringen.

Karakter: C

 

VÅR VURDERING

Marvin Lewis.

Bengals er et lag bygget på kontinuitet og trofasthet til sine draftede spillere, snarere enn å gå bananas i free agency. Fjoråret var en skuffelse, mens denne sesongen vil vise om det bare var en glipp eller starten på en nedtur. Marvin Lewis har aldri vært redd for å ta krevende personligheter inn i varmen, og har ofte fått betalt for å vise dem tillit og gi dem ansvar. Joe Mixon er den siste i rekken, og har talentet til å være en pådriver for å ta Bengals tilbake i sluttspillet. Mannskapet ser på papiret sterkere ut enn divisjonsrivalene Ravens og Browns, men opp til Steelers skal det være et stykke. I så måte er en wild card-plass trolig det beste man kan håpe på i Cincinnati nå rett før sesongstart.

Plassering: Nummer 2 i AFC North med 9-7

 

Nyttige linker:

Legg inn en kommentar